Home » Business

Weg met de kinderspellen

Het aandeel van spellenuitgever THQ doet minder dan een dollar. De oplossing: weg met Spongebob.

Wesley Akkerman

Je moet enorm stressbestendig zijn als je de beurs op gaat met je bedrijf. Zelfs hooggeplaatste economen weten niet precies hoe die werkt namelijk. Je handelt in abstracte voorstellingen van een opgeknipt bedrijf met fluctuerende waardes; vager kan het haast niet. Zo leek Heineken jaren geleden last te hebben van het overlijden van André Hazes. De beursnotering schoot een aantal punten omlaag nadat het nieuws van de overleden volkszanger naar buiten kwam. Hard bewijs dat het één het gevolg van het ander was, is er nooit gekomen. Toevallig is het wel.

De spellenindustrie mag in algemene zin nog steeds booming zijn, dat betekent niet dat iedereen lachend rijk wordt van zijn spelletjes. Marges staan onder druk en ook aandelen van gamesbedrijven zijn niet meer wat ze geweest zijn. Met gevolgen: het aandeel van spellenbouwer THQ ligt momenteel onder de dollar. Volgens de regels van beurswaakhond NASDAQ mag dat niet. Verandert dit niet voor 23 juli, dan verdwijnt THQ van de beursvloer.

Een logische gedachte is dat het bedrijf alles op alles moet zetten om dat aandeel boven de dollar te krijgen – wat al absurd laag is, vergeleken met andere speluitgevers. Electronic Arts (EA), de op één na grootste spellenuitgever van dit moment, staat nu net onder de veertien dollar. In tegenstelling tot THQ heeft EA wel degelijk goede spellen op de markt gebracht, en schietspel Battlefield 3 of voetbalspel FIFA 12 leggen EA bepaald geen windeieren. Dat zijn spellen voor een andere markt dan waar THQ zich voorheen op richtte. De noodlijdende uitgever begeeft zich steeds vaker in het territorium van onder andere EA.

THQ stapt van de brede markt af en gaat richting ‘core games’. Juist, voor u net zo vaag als voor ons. Het bedrijf lijkt zich daarmee uit het spectrum van gedigitaliseerde kaartspellen en animatieseries te trekken. De licentie van Spongebob Squarepants, spellen gericht op kinderen, wordt in de koelkast gezet en het uDraw-tablet, waarmee je onder andere Pictionary op de televisie kunt spelen via je Wii of PlayStation, is lang zijn investering niet waard geweest vanwege teleurstellende verkoopresultaten. Van kleurrijk, onschuldig plezier, zie je dus duidelijk een scherpe afslag naar volwassen amusement. Een slimme zet, omdat gebleken is dat de jongere doelgroep niet winstgevend is.

Maar THQ wankelt nog, blijkt uit het uitstellen van goede spellen. Die gamers wachten al maanden op het vervolg van het populaire actiespel Darksiders. In dat spel speel je met één van de vier ruiters van de Apocalyps. Waar je in het eerste deel nog vocht om je onschuld te bewijzen in de zaak van de teloorgang van de mensheid als het personage Oorlog, ga je in deel twee op pad als Dood om erachter te komen wie de schuld in je broeders schoenen schoof. Dat klinkt net zo groots als de opzet van het spel – onze eerste speelsessies hebben bewezen dat THQ wel degelijk goede spellen kan uitgeven.

Maar oud-directeur Danny Bilson wilde dat het spel nog groter en compexer zou gaan worden dan het nu is. ‘Ons team werkt er nog dagelijks hard aan om dat te bewerkstelligen. Het is op dit moment nog net niet goed genoeg.’ Daarom komt het spel nu in augustus uit, in plaats van juni. Bilson is afgelopen week per direct vervangen door Jason Ruben medeverantwoordelijk voor de nieuwe koers. Ruben is één van de twee oprichters van spelontwikkelaar Naughty Dog, bekend van het vorig jaar uitgekomen spel Uncharted 3: Drake’s Deception. Iemand die snapt dat een spel aldoor uitstellen, hem niet beter hoeft te maken. Schoolboekvoorbeeld is Duke Nukem: Forever: een spel waar dertien jaar aan gewerkt is, maar één van de slechtstverkopende spellen van deze generatie spelcomputers.

De nieuwe koers geeft echter geen garantie voor een voorspoedig verloop van het bedrijf. Zo bleef het eerder geplande monstersucces voor kloot-maar-lekker-aan-spel Saint’s Row: The Third uit. Experimenten met volwassen series leverden ook al weinig op. En met het uitstel van het grote spel rondom animatieserie South Park lijkt het al helemaal niet de goede kant op te gaan. Voor 23 juli zal het dus niet beter gaan, omdat alle wapenfeiten pas na die datum uitkomen. Aandelen samenvoegen lijkt de enige optie: de waarde van het bedrijf blijft behouden, maar dan met minder aandelen met een hogere waarde.

Daarna zal de uitgever het wel redden. Gamers lopen warm voor Darksiders II en South Park-fans houden nauwlettend THQ in de gaten voor het grootste South Park-spel allertijden. Het is dus nog even afwachten wat die twee boegbeelden gaan doen. Tot die tijd is het spannend. Want net als met Heineken en André Hazes, weet je nooit van tevoren wat er gebeurt. De vooruitzichten zijn in elk geval helder: THQ gaat de goede kant op. Nu de beurskoers nog.

Leave a reply

You must be logged in to post a comment.