Home » Business

Nooit meer online tuinieren

Social gaming – ‘Farmville’ en soortgelijke games – heeft zijn beste tijd gehad. Of toch niet? De industrie weet even niet wat het van de ‘val’ van Zynga moet denken.Arjan Terpstra 

…. En toen viel Zynga ineens van zijn troon. De social games gigant verpersoonlijkte jarenlang zowel het platste als het slimste van gaming. Het platste door een imperium te bouwen rond een paar half bij elkaar gejatte spelletjes (geen titel zonder een rechtzaakje of twee) en die op Facebook te slijten aan mensen die geen maat konden houden. Het slimste door in Farmville de groenten in real time te laten rijpen, zodat mensen midden in een drukke werkweek hun wekker zetten om de digitale wortels te rooien.

ZY01Sukkels!, riepen we een paar jaar terug met zijn allen. Alleen waren er zoveel sukkels dat Zynga op een gegeven moment een bedrijfswaarde van 20 miljard werd toegekend, omdat er maandelijks maarliefst 222 miljoen unieke bezoekers met de verschillende Facebook-spelletjes bezig waren. December 2011 haalde het bedrijf bij de beursgang nog eventjes een miljard op bij het investeerderspubliek, om de kassa warm te houden. Eén miljard, hartje crisis.

Dat zou Zynga vandaag niet meer lukken. Het bedrijf is sinds de beursgang in een soort vrije val geraakt, met naast een lagere bedrijfswaarde ook snel in waarde dalende aandelen en een ware exodus van vertrekkende topmensen. En hoewel het in de verste verte nog niet is afgelopen voor Mark Pincus en de zijnen (lees dit verhaal voor de ‘reddende strategie’) heeft de geschiedenis van het gamesbedrijf de klassieke vorm van een internet-bubble: naar de beurs op basis van een opgeblazen verwachting, en dan leeglopen omdat de resultaten uitblijven.

En dus schreeuwt de industrie moord en brand. ‘Zynga’s val’ is een te aantrekkelijk verhaal om te laten liggen, en in de slipstream van het ongeluk wordt ook meteen maar aangenomen dat het nu met social gaming wel over zou zijn. Het idee is simpel: Zynga verdient aan microbetalingen in zijn spellen, en als er niet voldoende microbetalingen worden gedaan, is het bedrijf niet winstgevend genoeg, waarna investeerders weglopen.

CR02Aantrekkelijk maar: klopt niet. Het toonaangevende Gamesindustry.biz had in juni al een sterke analyse van Zynga’s tegenvallende beursresultaten. Ten tijde van Zynga’s beursgang was Facebook nog niet beursgenoteerd, en veel beleggers wilden op de een of andere manier ‘in Facebook zitten’ omdat het daar – dus rond die beursgang – ging gebeuren. Maar toen Facebook eenmaal zelf een beursnotering had (helemaal niet zo’n sterke overigens), verviel een belangrijke reden een ‘pakketje Zynga’ achter de hand te houden. De waarde van de beursnotering heeft zo gezien dus weinig met microbetalingen in games te maken.

Is er dan niets aan de hand met social gaming? Jawel. Er zijn flink veel aanbieders op de markt, om maar eens een dwarsstraat te noemen, en die moeten de buit met elkaar delen. Farmville groeide als digitale aardappels omdat de real-time component een aantrekkelijk nieuwtje was voor mensen die eerder nooit met die intensiteit een spelletje hadden gespeeld. Met Farmville 2 is het alweer heel anders. Het spel is volgens ingewijden beter, maar de hoeveelheid spelers van Farmville 1 wordt niet gehaald: deel twee nadert nu de vijftig miljoen ingeschreven gebruikers, tegen honderd miljoen die ooit voor deel een werden geclaimd.

Daarmee was Farmville in mei van dit jaar ‘slechts’ het zevende spel in de top 25 van games op Facebook: titels als The Sims Social, Angry Birds, Texas Hold’Em Poker en Words With Friends hadden ook een stuk van de taart. Even voor het perspectief: ook de laatste twee zijn van Zynga, net als vier andere titels in de top-tien van speletjes die we op Facebook doen. Dus zo slecht doet Zynga het nu ook weer niet.

Wat is er dus aan de hand? Zynga zit in de problemen, zoveel is duidelijk. Maar, zo waarschuwt Peter Moore van Zynga’s concurrent EA: de val van Zynga en social gaming is ‘nogal overhyped’. De opmars van social games kreeg teveel bijval, net zoals de huidige nieuwsberichten te negatief zijn over de kansen van dit type games. ‘Kijk maar naar de beweging richting mobile’ legt Moore rustig uit. Oh ja, dat was natuurlijk ook nog het geval: Farmville 1 was een flash-spel dat aan je PC of Mac gebonden was. Inmiddels zijn er meer mogelijkheden om aardappels te poten.

Niets aan de hand dus? Tuurlijk wel: Zynga krijgt klap op klap en moest recent studio’s sluiten en gametitels afblazen om financieel het jaar een beetje netjes door te komen. Je kunt dat zien als ‘ondergang’, je kunt dat zien als ‘begin van het einde’. Maar als je de bewijzen op een rijtje legt, kom je niet veel verder dan dat er een consolidatie van social gaming is opgetreden, en dat Zynga een realistische marktcorrectie te verwerken heeft.

Dit artikel verscheen 28 oktober 2012 op IGN Benelux.

 

ZY02