Home » Tech

Steam Box: een PC-console aan je TV?

Steam komt in 2014 met een ‘Steam Box’ naar de huiskamer. Moet dat nou, nóg een gamecomputer onder de televisie?

Arjan Terpstra

Quizvraag: hoe lang is het geleden dat PC gaming door Jan en Alleman dood werd verklaard? Ik gok een jaartje of vier, vijf. Piraterij was een steeds groter probleem, DRM-beveiliging was een lachertje en distributie via retail had zijn beste tijd gehad. Nog even, zo dacht de halve gamesjournalistiek, en PC gaming stierf uit.

SB02

PC gamers geloofden er toen al niets van – hoeveel miljoen mensen zaten er ook alweer in World of Warcraft? De ‘discussie’ – die nooit echt een discussie was – was snel voorbij toen browsergames in de mode kwamen (sinds 2009, Battlefield Heroes) en iedereen en zijn moeder ineens een Steam account bleek te hebben. Digitale distributie en altijd-online constructies maakten het de piraten lastig, en PC gaming leefde nog lang en gelukkig.

Gefröbel

En het sprookje is nog lang niet voorbij. Tenminste, als het aan Valve ligt niet, de eigenaar van het Steam distributienetwerk. Games die je nu op een laptop of PC speelt, moeten volgend jaar op een ‘Steam Box’ te spelen zijn, op je televisie en dus in de huiskamer. Geen gefröbel meer in studeerkamers of gedoe met laptops-op-schoot en muizen-op-armleuningen, nee gewoon: met een controller voor de televisie, zoals we van console-gaming gewend zijn.

SB03

PC gaming doet daarmee een ‘aanval op de huiskamer’ zoals je links en rechts kunt lezen, en Valve is de club waarmee vaste huiskamerbewoners als Microsoft, Sony en Nintendo rekening moeten gaan houden. De Steam Controller is er al (zie deze video en de foto boven) en ‘eind 2013’ worden de eerste prototypes van ‘de Steam Box’ aan hardware-ontwikkelaars verstuurd om een eigen ‘Steam Machine’ te gaan bouwen.

Televisiefront

Want dat is de strategie die Valve voor ogen staat: een Playstation concurreert straks niet met een enkele Steam Box maar met een hele reeks Steam Boxes, gemaakt door verschillende partijen die verschillende prijskaartjes aan hun systeem hangen, maar die allemaal op SteamOS draaien, het besturingssysteem dat Valve ontwikkeld heeft. Slim, want zo spreid je de risico’s, laat je anderen aan het televisiefront vechten terwijl je weet dat bij elke gewonnen huiskamer het bereik van het Steam distributieplatform groter wordt.

Zo opgeschreven lijkt het een ABC’tje: nog een jaartje, dan speelt iedereen tussen de 9 en 90 een Blizzard-spel op zijn televisie. Helaas is het niet zo gemakkelijk. Want Steam moet nog vele hobbels nemen voor de PC-droom werkelijkheid wordt. De eerste hobbel is dat de grote drie helemaal geen zin hebben hun plek in de huiskamer af te staan, en toevallig net op het punt staan hun nieuwste wapens in de strijd te gooien. Tegen de tijd dat de eerste Steam Machines verschijnen, zitten de Xbox One en PS4 al dusdanig aan onze televisie verkleefd dat iets PC-achtigs niet zo gemakkelijk overtuigt. En vergeet Nintendo niet: de Wii U is misschien niet zo succesvol als de voorganger, maar onderschat nooit de vitaliteit van een club die zonder schaamte een 3D handheld opnieuw als 2D-apparaat uitgeeft als de markt daarom vraagt.

Ouya

Daarbij: Steam is bij lange na niet de enige nieuwkomer die een plekje onder de TV opeist. We staan aan het begin van een grote golf miniconsoles die op Android draaien (Ouya, GameStick, GamePro), die ook tot doel hebben de distributie van niet-consolegames naar de TV te brengen. En distributiekoning Apple lijkt nu tevreden met hun mobile gaming assortiment voor iPad en iPhone, maar hoelang duurt het voor zij Steam aanvallen met de distributie van grotere games via Apple TV? En Samsung, Apple’s grote concurrent op telefoniegebied. Zou die géén gebruik maken van hun televisie-producerende poot als dat zo uitkomt? Ok, dat laatste voorbeeld grijp ik zomaar uit de lucht. Maar het is voorstelbaar dat Samsung ideeën heeft voor smart tv die ook gaming aangaan, net als dat er vast visionaire figuren bij Sony rondlopen die een Playstation-loos tijdperk voorzien waarbij consumenten toch heel erg een Sony smart televisie nodig hebben. En dat is dan een Sony televisie die helemaal geen Steam Box nodig heeft voor de digitale distributie van ons gaming dieet.

SB01

Glazen bol

Zo bezien is er eigenlijk maar een ding echt duidelijk over de toekomst van gaming in de huiskamer: alles is in beweging, niets staat vast. Kijk je in de glazen bol, dan is een toekomst waarin PC-gaming via Steam heeft ‘gewonnen’ van console-gaming best mogelijk. Maar net zo mogelijk zijn paralelle uitkomsten waarin een mix van aanbieders en soorten games op je televisie binnenkomt, of eentje waarbij alles bij het oude blijft.

In dat geval heeft Steam een probleempje waar weinig mensen buiten Valve bij stil staan. Valve mag de digitale distributie van PC gaming beheersen, de verkoop van PC’s zelf zakt langzaam in – in het eerste kwartaal van dit jaar werd weer 8,6 procent minder PC’s verscheept dan het jaar ervoor, wereldwijd. Tegelijk blijft het aantal tablets maar toenemen – gebruikers vervangen in toenemende mate hun oude PC niet meer. Het verklaart niet alles van het gedrag van Steam de laatste tijd, met alle revolutionaire mededelingen over oprukken naar de huiskamers. Maar je kunt je goed voorstellen dat je voor PC gaming een veilige nieuw thuishaven zoekt als je eigen markt krimpt. PC gaming is niet dood, maar het leven ziet er toch wat anders uit als de PC’s waarop ze draaien terminaal blijken te zijn.

Dit stuk verscheen eerder op IGN Benelux. 

SB04