Home » Buitenland

“Over Alpha Centauri krijg ik de meeste vragen”

Wat vind Sid Meier – dé Sid Meier! – vijftien jaar na lancering van zijn eigen Sid Meier’s: Alpha Centauri, destijds de opvolger van Civilization?

Arjan Terpstra

[Dit artikel verscheen eerder bij Gamer.nl, als onderdeel van het vijftien-jarig bestaan van de site: wat speelden we vijftien jaar geleden?]

We spreken februari 1999. Sid Meier, de bedenker van de mateloos populaire Civilization-reeks, heeft een nieuw spel uit. Sid Meier’s Alpha Centauri is net als Civilization I en II een turn-based strategy game, maar alles is net even anders dan gamers gewend zijn. Het verleden is ingeruild voor de toekomst, de aarde en onze melkweg voor de planeet Chiron en het sterrenstelsel Alpha Centauri. En in plaats van het sleutelen aan bekende, historische culturen en hun legers, zijn spelers nu aanbeland in een strijd tussen zeven menselijke facties waarvan de toekomst ongewis is, en het onduidelijk is wat nu precies de invloed van buitenaardse levensvormen is op de bewoners van Chiron…

SM04

Alpha Centauri werd juichend onthaald door de gamespers en ontving industrieprijzen voor ‘beste strategiegame’ van 1999. Alleen de verkoop viel tegen: van alle games in de Civilization-serie had Alpha Centauri de laagste verkoopcijfers. Gelukkig heeft Sid Meier zelf daar geen dag minder goed om geslapen, laat hij via email weten. “Alpha Centauri is de game waar we na al die jaren nog steeds de meeste vragen over krijgen, meer dan over welke Civilization-titel ook, dus dat zegt wel iets over het spel. En ook de teamleden die toen aan het spel werkten zijn er hartstikke trots op: er slingeren in de studio (Firaxis) nog genoeg Alpha Centauri-koffiemokken rond.”

Gelaagdheid

De waarom-vraag is gemakkelijk beantwoord: de sterke verhaallijnen in het spel, de gelaagdheid en de mysterieuze alien-wereld spraken sterk tot de verbeelding, meer dan bij Civilization het geval was. En toch kunnen de games niet zonder elkaar, zegt Meier. “Het is denk ik een natuurlijke reactie bij Civ-spelers om te denken ‘en wat gebeurt er nu’, als je aan het einde van Civ II je ruimteschip lanceert naar Alpha Centauri. Je hebt net een hele game aan een beschaving gewerkt, het zou gek zijn als je dan niet geïnteresseerd bent in wat er met de mensen gebeurt die het nest verlaten.”

SM03

Alpha Centauri behield dus de ‘epische historische vertelling’ die Civilization ook heeft, waarbij je een groep mensen over langere tijd helpt. Meier: “Ja, dat idee lag aan de basis van omze beslissing een spel in de toekomst te maken. En daar zijn we niet meer vanaf gestapt: daarna zijn we alleen maar bezig geweest naar manieren te zoeken om de speler beter in staat te stellen zijn eigen pad te volgen en een zo rijk mogelijke geschiedenis op te bouwen.”

Flora

Die rijke geschiedenis was er zeker. Eenmaal op Chiron aangekomen, gingen zeven menselijke facties met elkaar de strijd aan en liet ook de plaatselijke flora en fauna de tanden zien. Er waren Mindworms die je troepen hersendood maakten, maar die je ook kon temmen en zelf inzetten, en die gekke alien sculpturen bleken deel van een grote hive-mind die op het punt stond te morphen in iets dat zo verschrikkelijk zou zijn dat je het met alle macht moest stoppen. En je had het al zo druk met het bijhouden van je economie, je diplomatie, je legertaken en het algemeen netjes houden van een kolonie mensen waarvoor je verantwoordelijk was.

SM02

Er was zoveel ‘verhaal’ en strategie in de game dat mensen zich afvroegen hoe dat allemaal op die ene CD-Rom paste waarop Alpha Centauri was gebrand. En met het internet van toen (we spreken over het telefoonmodem-tijdperk) kwam je qua DLC ook niet veel verder. Hoe heeft Meier het dan toch voor elkaar gekregen zo’n volumineuze game te bouwen? “Ik vertel mensen weleens grappend dat we vroeger stopten met een game als de disk vol zat, maar dat ligt wel ietsje anders. Alpha Centauri was op CD te koop, en daar kon je behoorlijk veel informatie op kwijt. En daarnaast wisten we dat we op onze spelers konden vertrouwen, die hun verbeelding loslieten op eventuele onduidelijkheden in een missie of verhaallijn. Ik kan mij in elk geval niet herinneren dat we iets uit de game weg moesten laten vanwege technische- of opslagbeperkingen.”

Opvolgers

Alpha Centauri heeft vijftien jaar na dato nog niets aan aantrekkingskracht ingeboet. Om de zoveel tijd komt de vraag of er nog een tweede deel komt, maar dat ligt lastig: de rechten op de titel liggen bij EA, niet bij Firaxis, dus voor deel II zou EA over de brug moeten komen. De kwestie is al zo vaak opgekomen, dat we er maar even niet naar vragen. Bovendien zijn er natuurlijk wel genoeg spirituele opvolgers – ook het recente Sid Meier’s Ace Patrol bouwt voort op de eerdere successen. Hoewel dat een vliegtuigenspelletje is met Eerste Wereldoorlog-thema, is de gelaagdheid van Alpha Centauri nooit ver weg. Is dat ingebakken in de Sid Meier-spellen? “Ik denk dat we altijd geprobeerd hebben spelers een geweldig gevoel te geven als ze onze games spelen. Of het nu Civilization, Alpha Centauri of Ace Patrol is: we willen dat gamers echt genieten in de tijd die ze met het spel bezig zijn. Wat dat betreft voelen we ons vereerd dat mensen na vijftien jaar nog steeds om Alpha Centauri vragen.”

 

SM01