Home » Tech

Virtual Reality belooft een hoop

Virtual Reality-technologie is best spannend, maar is het ‘de toekomst van gaming’, zoals veel mensen denken? En zo ja: waarom dan?

Arjan Terpstra

Als er één woord populair is bij game-ontwikkelaars, dan is het ‘immersie’. Wat ze ermee bedoelen is dat ze proberen gamers op allerlei manieren in hun spel te laten opgaan – ‘onder te dompelen’ in wat er aangeboden wordt eigenlijk. Het is zo’n centraal begrip dat het slagen of falen van een nieuwe titel er vanaf lijkt te hangen. Is de immersie van de game goed? Dan verkoopt ‘ie wel. En ook de hardware-jongens kennen de term. Betere graphics, betere audio, snellere videokaarten, hogere rekenkracht en controllers: elke nieuwe technologische stap lijkt specifiek bedoeld om een nog grotere mate van onderdompeling voor elkaar te krijgen.

VR02

Is het daarom gek dat bij de onthulling van Sony’s ‘Project Morpheus’ in maart 2014 het woord immersie zo vaak langs kwam? Morheus is Sony’s antwoord op de Oculus Rift: een Virtual Reality-bril die direct op de Playstation 4 kan worden aangesloten. Zet hem voor je ogen, doe een hoofdtelefoon op, grijp twee Move-controllers vast en de pret kan beginnen. Journalisten die een demo konden spelen, laten weten verrast te zijn door wat Morpheus kan: spelers worden écht ondergedompeld in een virtuele spelwereld, waarbij je het gevoel hebt dat jouw lijf en bewegingen zich middenin het spel bevinden. Net als bij de Oculus Rift het geval is, die al eerder werd aangekondigd en waarvan de presentatie-kits volgens ingewijden met de maand beter worden. Beide systemen zijn overigens nog zwaar in ontwikkeling: er is nog geen enkele indicatie wanneer, in welke vorm en voor welke prijs dit soort supergadgets op de markt zullen komen.

Zintuigen

Maargoed, immersie dus. Het spreekt voor zich dat Virtual Reality-technologie alles te maken heeft met de immersie-droom van de industrie. Hun idee: prikkel alle zintuigen van een gamer, en hij/zij heeft de ervaring van zijn/haar leven. Dit soort mensen heeft zo’n heilig vertrouwen in technologie dat ze haast zeker weet dat ‘VR’-technologie de toekomst van gamen is. De achterliggende redenering is dan altijd als volgt: games zijn nog niet wat ze kunnen zijn doordat de technologie er nog niet helemaal klaar voor is. Dat is een klacht die al zo oud is als de gamesindustrie. Of het scherm is te klein om als speler helemaal in het spel op te gaan, of de audio is niet goed, of de laadtijden zijn te lang: er is altijd wel iets mis op technisch gebied waardoor de ‘ultieme gaming-ervaring’ wordt gehinderd.

VR03

Het is een technologische blik die hoort bij een high tech-industrie, maar tegelijk het beste recept voor oogkleppen, blinde vlekken en tunnelvisie. De focus op technologie leidt gemakkelijk tot de gedachte dat technologie altijd de oplossing voor je problemen moet zijn, terwijl gaming daar niet altijd evenveel mee gediend is. Is een gewoon tv-scherm te beperkt? Dan nemen we er een tweede scherm bij! Worden we beperkt door controllers? Dan gaan we over op bewegings-besturing!

Toekomst

Het lijkt altijd zo logisch, die nieuwe stap, terwijl fanatieke gamers gerust weten dat er voor elke succesvolle vernieuwing twee andere op het plastic kerkhofje onder de tweezitsbank terecht komen, naast je 3D-bril en je PSP Go. Het is dan ook totaal niet te voorspellen op welke manier VR-gaming bij gaat dragen aan de toekomst van gaming. 3D gaming is wat dat betreft een interessant voorbeeld: ook dat beloofde meer immersie, en Sony heeft toch echt haar schreeuwende best gedaan het aan de man te brengen, maar uiteindelijk ging toch echt de stekker eruit.

VR en immersie lijkt op het eerste oog een droomhuwelijk, terwijl die focus op technologie misschien betere routes naar een nog leukere hobby in de weg staat. De indiescene laat zien hoe low-tech gaming nog steeds kan zijn, en dat je met blokkerige retro-graphics grote hits kunt scoren bij gamers. Neem Minecraft, dat haast een anti-technologisch statement lijkt, met zijn horkerige besturing en groffe blokkenwereld. De graphics zijn voor hedendaagse standaarden een lachertje, je speelt het spel als het moet op de allergoedkoopste PC en de audio – zit er eigenlijk wel audio in Minecraft?

Nemesis

Het antwoord maakt niet eens uit: games als Minecraft bewijzen dat je een hoge mate van immersie kunt bereiken door met iets leuks en authentieks op de proppen te komen, zonder dat er eerst vier ‘peripherals’ bij je console opgeladen moeten worden. De visie die erachter zit – die veel meer steunt op WAT je speelt in plaats van MET WAT je speelt – begint zo langzamerhand de nemesis te worden van de techies die het lang voor het zeggen hadden. Gaming was lang dat ding op console en PC, met – vooruit – hier een daar een handheld voor de kleintjes. Die wereld bestaat niet meer, en Triple A-gaming voelt zich zwaar bedreigd door wat er op mobiele platformen gebeurt. ‘Core-gaming’ was lang een synoniem voor wat elke gamer deed, maar dreigt nu naar de marge te worden verbannen. Waarom zouden we over vijf jaar nog een PS4 of Xbone kopen als de beste game-ervaringen zich op onze telefoon afspelen?

VR01

Voor techies is het antwoord simpel: omdat -> technologie. Over vijf jaar is Virtual Reality gaming zo ingeburgerd dat we niet meer anders willen, en zit Jan en alleman met een skibril op zijn tweezitsbank, de nieuwste Assassins Creed snorrend in de PS4. Zou best kunnen – maar dan alleen voor de core gamer, die toch al alles voor zijn hobby over heeft. Mensen die er wat minder obsessief aan hangen, zouden weleens af kunnen haken. Door de prijs, die ongetwijfeld weer in de papieren gaat lopen, door hoe je eruit ziet als je moeder je kamer binnenloopt of doordat je stiekum toch nog wat bewegingsziekte oploopt – lang de grootste belemmering voor het commercieel uitrollen van VR-technologie.

Werkelijkheid

Gaming zal voor de industrie altijd zijn uitdagingen blijven houden, en technologie heeft per definitie een hoofdrol. Maar de toekomst van VR staat geenszins in marmer gebeiteld, al is er veel te zeggen voor een optimistische visie op de nieuwe ontwikkelingen. Wat dat betreft zijn die VR-skibrillen een perfecte metafoor voor wat er gaande is in de industrie. Heb je een beter, intenser beeld bij waar we met zijn allen naartoe bewegen als je een Morpheus of Rift op je hoofd hebt staan, of ben je stekeblind voor de werkelijkheid buiten je technologische blikveld?

Dit artikel verscheen eerder bij IGN Benelux.